O que é uma estrela binária?

Uma estrela binária é um sistema estelar que inclui duas estrelas que orbitam um baricentro comum, que é o centro de massa e o ponto em torno do qual dois ou mais objetos orbitam. Quando mais de duas estrelas orbitam um baricentro comum, o sistema é chamado de sistema de múltiplas estrelas. Um sistema estelar binário é diferente de uma estrela dupla, que ocorre quando duas estrelas aparecem muito próximas quando observadas da Terra, mas na verdade estão muito distantes. Além disso, um sistema estelar binário ocorre quando duas estrelas estão presas em um baricentro no qual a massa é mais concentrada. Sistemas estelares binários e múltiplos produzem cerca de quatro quintos da luz vista no céu.

Classificações binárias

A maioria das estrelas binárias contém uma estrela primária, que é mais brilhante, e uma estrela secundária, que é um pouco mais fraca. Quando as estrelas são iguais em brilho, o descobridor se reserva o direito de determinar qual é a estrela primária e secundária. Estrelas binárias podem ser classificadas com base em sua órbita. Por exemplo, binários amplos têm órbitas que mantêm as estrelas separadas, e elas se formam e evoluem independentemente, com um impacto mínimo sobre o outro. Por outro lado, binários próximos se formam e evoluem por perto, e podem transferir massa para frente e para trás. Algumas estrelas em binários próximos podem extrair massa da outra estrela e, em alguns casos, engolfá-la. Binários visuais são largos o suficiente para telescópios na Terra para vê-los como estrelas diferentes, mas binários espectroscópicos são tão incrivelmente próximos que os telescópios os vêem como uma única estrela e os astrônomos devem medir o comprimento de onda da luz que emitem para diferenciá-los. Binaries eclipsantes orbitam em um ângulo tal que eles formam um eclipse quando uma estrela passa na frente da outra.

Descoberta e Evolução

Binários visuais foram os primeiros sistemas binários a serem observados da Terra. Astrônomos e matemáticos como Giovanni Battista Riccioli, Galileu Galilei e Benedetto Castelli observaram estrelas duplas durante o século XVII, mas foi Sir William Herschel quem cunhou o termo "estrela binária" em 1802 para se referir a duas estrelas que orbitavam um centro comum. Um sistema binário pode ocorrer quando uma estrela maior captura uma estrela menor em sua órbita, criando um par binário. Alternativamente, um envelope de gás e poeira que colapsa sobre si mesmo se divide e forma várias estrelas.

O Sol é uma estrela binária?

No começo dos anos 80, alguns astrônomos sugeriram que uma segunda estrela, anã branca, anã marrom ou anã vermelha, formava um sistema binário com uma estrela primária. A sugestão foi feita em uma tentativa de explicar as extinções em massa periódicas na história da Terra, que alguns pesquisadores e paleontólogos sugerem que ocorrem a cada 26 milhões de anos. Embora os telescópios espaciais e terrestres da Terra não tenham detectado a presença de um segundo sol no Sistema Solar, estudos realizados em 2017 revelaram que a maioria das estrelas, como o Sol, tinha companheiros durante os estágios iniciais de sua formação. Modelos experimentais mostraram que algumas estrelas em um sistema binário se combinam para formar uma única estrela ou se afastar umas das outras. Não está claro se o Sol tinha um parceiro binário que engolfou ou afastou bilhões de anos atrás.